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Lowell encompasses an integrated canal system whose inception in the early 1820s helped Lowell become a center for textile mill production.

Ser boricua: Activismo, sobrevivencia e identidad

Jannelis Medina

Abstract

This essay begins with the introduction of a family friend named Olga, who remembers the social impact of the nationalist movement both in Puerto Rico as a young girl and in the Bronx, where she grew up. After researching some of the events that Olga described, I reflected on my own relationship with Puerto Rico. Growing up in a non-diverse area of Lowell, I often felt that I had lost touch with my culture and language. After considering the racial intolerance of the community around me, and the decisions made by my family in response, my views began to shift. I saw that my willingness to begin to immerse myself within the language, culture and history of Puerto Rico (and my family) helped to recover the connection that I thought I had lost.

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Essay

A photo of Lolita Lebrón taken by Olga.

A photo of Lolita Lebrón taken by Olga.

Olga, mi madre, y mi abuela han sido buenas amigas por muchos años. Olga vivió al lado de ellas cuando mi madre era joven, en Lowell. Años después, se mudó al lado de mi casa en Lowell, donde ha vivido por más de diez años. Un día, ella invitó a mí y a mi madre a cenar para poder hablar acerca de los problemas de Puerto Rico. Hoy Puerto Rico está enfrentando una crisis económica. Olga me había dicho que los problemas en Puerto Rico provienen de una larga historia de conflicto con los Estados Unidos. Comencé por preguntarle sobre su vida y su familia.

Olga es una activista de los derechos civiles de Ponce, Puerto Rico. Ella me dijo que su familia salió de Puerto Rico debido a los conflictos económicos y sociales. Antes, ella vio muchos disturbios y protestas en Puerto Rico. Como la economía estaba en una situación muy difícil entre 1929 y 1957, había mucho delito. Ella recordaba a sus padres hablando de personas heridas y muertas. Hablaron sobre la gente detenida por escribir sobre la independencia. Con el paso de los años ella entendió algunas de las causas del conflicto.

Llamé a mi abuelo, Antonio Rosa, para obtener más información sobre los conflictos más importantes en Puerto Rico. Me habló de un hombre llamado Pedro Albizu Campos. Albizu Campos asistió a la Universidad de Harvard en 1913. Durante la guerra, se alistó en el ejército. Él sirvió en una unidad negra donde él enfrentó mucho racismo y discriminación. En 1919 volvió a Harvard y se graduó. En 1921, fue a Puerto Rico donde se convirtió en el líder del grupo nacionalista. No le gustaba la condición de Puerto Rico en ese tiempo. Los empresarios de los Estados Unidos controlaban muchas cosas en Puerto Rico. Poseían compañías de café y azúcar. Los grandes bancos eran la propiedad de los Estados Unidos (Harmond). Albizu Campos escribió muchos ensayos sobre la liberación de Puerto Rico.

Entre los treinta y los setenta, los nacionalistas de Puerto Rico—un grupo de personas que no quisieron que Puerto Rico formara parte de los Estados Unidos—lucharon contra el gobierno de los Estados Unidos. Era un grupo revolucionario. Organizó protestas y formó su propio pequeño ejército. Olga me dijo que también hicieron mucho trabajo de caridad para ayudar a su gente.

En los años cincuenta la isla tenía mucha tensión, debido a la ley de la mordaza. La ley no permitió que el pueblo de Puerto Rico escribiera o cantara sobre la independencia. Tampoco era permitido colgar la bandera puertorriqueña (Pariser 23). La tensión condujo a la ocupación de Jayuya el 29 de octubre, 1950. La "Toma de Jayuya" formó parte de un plan del Partido Nacionalista para frenar un referendo sobre la independencia que les pareció ilegítimo. Comenzó cuando la policía detuvo a un grupo de nacionalistas, incluyendo su líder, Albizu Campos, y los arrestó (Goodman). Con las detenciones creían que era el tiempo perfecto para ocupar la ciudad. La ocupación de la ciudad fue el comienzo del levantamiento. Después de un ataque de la Guardia Nacional de Puerto Rico y un ataque aéreo, los nacionalistas fueron obligados a rendirse. Seis días después del ataque, los nacionalistas intentaron asesinar al Presidente Harry Truman (National Archives and Records Association).

Olga, standing to the right, photographed behind Rosa Parks.

Olga, standing to the right, photographed behind Rosa Parks.

En 1954 un grupo de cuatro nacionalistas intentó matar a los congresistas de la Cámara de Representantes de los Estados Unidos. Esto causó disturbios en Puerto Rico. Las personas responsables fueron Lolita Lebrón, Rafael Miranda, Irving Flores Rodríguez y Andrés Figueroa Cordero. Había muchas protestas. El 1 de marzo, 1954 fue la protesta más grande en Puerto Rico. Olga me dijo que Lolita Lebrón era la figura central. Ella fue la primera mujer líder del grupo. Muchas personas estaban enamoradas de ella por su belleza. Ella llevaba tacones altos y los labios rojos; era hermosa y fuerte. En el momento de ser detenida sacó una bandera puertorriqueña. Aunque el ataque ocurrió en Washington D.C., los acontecimientos que siguieron en Puerto Rico cambiaron la cultura de la isla. Durante los disturbios, Olga recordó mirar las noticias en la televisión: "Era una niña, una bebé. No entendía lo que estaba sucediendo. Pero mi mamá me lo explicó. Me dijo que personas querían ser libres, pero ellos utilizaban violencia para conseguirlo. Muchas personas estaban enojadas. Después de eso fuimos para Nueva York".

En Nueva York, Olga y su familia se unieron a grupos de activistas que protegieron los derechos civiles de los latinos. Por ejemplo, crearon programas para darles comida a los necesitados y construyeron clínicas gratuitas (Teaching Tolerance). También lucharon por los derechos de votar para las personas que no podían entender inglés.

Le pregunté a Olga cómo estas experiencias afectaron su vida. Ella me dijo que después de las protestas, sabía que quería involucrarse con la comunidad latina. En la universidad, estudió la asistencia social y se unió a "The Young Lords". Esta organización fue creada para proteger a los boricuas de ataques raciales (Fernandez 256). Ella también se unió a "Taíno Revivalists", un grupo que quería que los boricuas reclamaran su origen indígena. Olga protestó por los derechos civiles para afroamericanos y latinos con Bernie Sanders, Malcolm X, y Lolita Lebrón. Ella me dijo que si no fuera por las protestas en Puerto Rico, nunca habría hecho esas cosas.

Olga y mis abuelas habían hecho muchas cosas en sus vidas. Hablamos sobre el racismo que los latinos han experimentado. Es triste escuchar lo que mis abuelos vieron cuando eran jóvenes. Los latinos todavía experimentan el racismo hoy. Me hizo pensar sobre las protestas que tenemos ahora. Después de la conversación, busqué en la Red para obtener más información. Miré un vídeo sobre Lolita Lebrón. En el video, un periodista le preguntó si ella se arrepiente por sus acciones. Ella contestó: "No I am not sorry to come...demanding freedom for my country any day" (YouTube). Es muy interesante. Espero que un día, la gente tenga respeto por las culturas de otras personas. Las protestas en Puerto Rico tienen sus efectos en la cultura de hoy.

Mientras hablábamos, yo estaba asombrada. Entendí que no sabía mucho acerca de la historia de Puerto Rico. Quería hablar más con mis mayores. Me sentía un poco triste después de hablar con ellos porque no sabía mucho sobre mi cultura. He vivido muy desconectada de mi cultura y mi lengua pero me alegré de poder comunicar con estas personas y conectar con la historia de mi país.

Cuando yo era joven, mi madre nos mudó a una casa nueva. El barrio tenía prejuicios contra los latinos. Así, a fin de protegernos, ella dejó de hablar español. Mis abuelos vinieron a Lowell en 1973 con sus cuatro hijos. Debido a los problemas sociales entre los Estados Unidos y Puerto Rico, mi madre y su familia afrontaron mucho racismo. Aunque había una población puertorriqueña, no teníamos ninguna plataforma para el activismo en Lowell. Por eso, los padres de mi madre y mis tíos trataron de asimilarlos a la cultura americana para que su vida pudiera ser mejor. Mi madre, Gillian Rosa, hizo lo mismo para sus hijos.

Mientras que aprendía un poco sobre la historia de mi cultura, me sentía desconectada. Yo pensaba que como yo no tenía el idioma perfecto yo era menos, que había un conflicto entre mi identidad y la cultura puertorriqueña. Sin embargo, mis ideas han cambiado. Olga estaba rodeada por una comunidad latina en Nueva York. Mi familia era la única familia latina en el barrio durante muchos años. Olga fue capaz de explorar su cultura dentro de una comunidad que celebraba su cultura, mientras que yo tenía que ocultar la mía hasta que fui mayor. Hasta hace poco, creía que yo estaba fuera de la tradición de mi familia. Con un poco de ayuda, me di cuenta de que yo no estaba fuera, yo solo tenía experiencias diferentes. Ahora que soy mayor, puedo conectarme con mi cultura y la lengua de mis antepasados mientras respeto las decisiones de mi madre. Soy boricua y siempre lo fui.

Works Cited

  • Fernandez, Johanna. "Between Social Service Reform and Revolutionary Politics: The Young Lords, Late Sixties Radicalism, and Community Organizing in New York City," Freedom North: Black Freedom Struggles Outside the South, 1940–1980. New York: Palgrave Macmillan, 2003.
  • Goodman, Amy. "Puerto Rico Marks 60th Anniversary of Jayuya Uprising." Democracy Now!, 29 Oct. 2010, https://www.democracynow.org/2010/10/29/puerto_rico_marks_60th_anniversary_of. Accessed 24 Jan. 2017.
  • Harmond, R. "Campos, Pedro Albizu." American National Biography Online, Feb. 2000, www.anb.org/articles/11/11-01225.html. “Latino Civil Rights Timeline, 1903 to 2006.” Teaching Tolerance, www.tolerance.org/latino-civil-rights-timeline. Accessed 25 January 2017.
  • “Lolita Lebrón ataca el Congreso 1954.” Youtube, Uploaded by Carlos Ventura, 29 September 2009, https://www.youtube.com/watch?v=Pom5iJlVLrk. Accessed 11 February 2017.
  • Pariser, Harry S. Explore Puerto Rico. San Francisco: Manatee Press, 2003.
  • "Truman Library–Assassination Attempt." Truman Library–Assassination Attempt. National Archives and Records Administration, 25 Jan. 2017. Accessed 11 February 2017.

Biographical statement

Jannelis Imalai Medina is a senior psychology major at the University of Massachusetts Lowell. Born and raised in Lowell, she grew up with her mother and four siblings. After graduation she hopes to work in social services and obtain a master’s degree in community social psychology and to eventually get her doctorate in education. Her main goal is to teach psychology at the university level.